用月球样本喂养动物:蟑螂安然无恙 它却离奇死亡

用月球样本喂养动物:蟑螂安然无恙 它却离奇死亡

2019-08-02 14:42:43

虽然美国宇航局(NASA)实现登月已经过去了50年,但该机构仍然保存着阿波罗11号宇航员带回的大部分月球岩石样本。其中小部分曾被用于多项鲜为人知但却至关重要的实验,这些实验确保月球岩石样本能被安全地保存在地球上。

科学家们推测,月球上没有任何潜在的危险细菌,但他们也不能绝对肯定。虽然取回月球岩石对科学界来说绝对是异常珍贵的礼物,但如果这些岩石对地球上的生命构成威胁,也并非科学家希望看到的。

因此,美国宇航局必须制定相关测试计划。在阿波罗任务期间负责医疗操作的查尔斯·贝里(Charles Berry)回忆称:“我们必须证明,月球物质不仅不会感染人类,也不会危及鱼类、鸟类以及其他你能想到的动植物。我们必须证明,我们不会影响地球上的任何生物圈。”

从尼尔·阿姆斯特朗(Neil Armstrong)和巴兹·奥尔德林(Buzz Aldrin)出发前往月球的那一刻起,他们在返回地球后也被隔离了三周。在宇航员被隔离期间,一群老鼠被注射了月球物质,并受到了密切的监控。

美国宇航局生物医学研究和环境科学部主任朱迪思·海耶斯(Judith Hayes)表示:“他们一直想知道这些啮齿动物的情况。如果这些啮齿类动物表现良好,那么它们很可能会被及时释放。如果这些啮齿类动物表现不佳,它们很可能会被更仔细地检查。”

但是仅仅确认人类和老鼠在偶然登上月球后能够存活还远远不够,而且保护其他所有地球生命的安全比观察咳嗽或皮疹要复杂太多。

图2:一名实验室技术员正在研究日本鹌鹑,这只鹌鹑暴露在阿波罗11号任务采集的月球样本中

首先,美国宇航局选择了将要使用的物种。除了老鼠,该机构及其合作伙伴还选择了其他具有代表性的物种,包括用日本鹌鹑代表鸟类,用多种难以描述的鱼、棕色的虾以及牡蛎代表贝类,并用德国蟑螂和家蝇代表爬行动物等等。

然后,美国宇航局动用了22公斤从月球带回来的宝贵月球物质。科学家们把所有东西都磨成粉末,其中半数烘烤消毒,半数保持原样。处理方法因动物种类的不同而略有差异:老鼠和鹌鹑注射月球样本,昆虫食物中混入样本,水生动物则将月球尘埃添加到它们生活的水中。

美国宇航局花了一个月的时间观察这些动物。以月尘为食的德国蟑螂尽管吃的是异域食物,却依然活得精神奕奕。所有的动物都表现得很好,但有一个明显的例外:不管是不是在添加月球尘埃水里,很多牡蛎都死了。科学家们把这归因于在动物交配季节对它们进行了测试。

参与这些实验的研究人员在测试后表示:“这些测试结果提供的信息表明,阿波罗11号任务带回的月球样本没有包含对地球生命有害的东西。”

除了测试动物,美国宇航局还与美国农业部(USDA)合作,测试植物对月球物质的任何不良反应,以防万一。这些实验包括在月壤中种植种子,不仅测试了西红柿,还测试了烟草、卷心菜、洋葱和蕨类植物。结果显示,与用作对比的沙子相比,有些植物在月壤中实际上生长得更好。

美国宇航局的一份文件显示,阿波罗12号和14号任务之后,该机构也进行了类似的实验,总共测试了15种不同的动物物种。在动物和植物实验进行的同时,美国宇航局还在培养皿中培养样本,以寻找任何活跃的微生物。

但海耶斯承认:“研究人员没有在月球样本中发现任何微生物生长,也没有发现任何可能来自外星或月球上的微生物。宇航员们没有任何感染疾病的迹象,所有的啮齿动物都通过了测试。”

最后,美国宇航局确信月球表层是无害的。1971年阿波罗14号任务之后,该机构停止了对动物的测试,并终止了对从月球返回的宇航员进行严格隔离的程序。此外,该机构还停止了对可能接触过月球岩石的实验室技术人员进行隔离的做法。